La enfermedad del Alzheimer es una enfermedad neurológica encuadrada en el grupo de las neurodegenerativas (producen degeneración de las células esenciales del sistema nervioso, las neuronas), dando lugar a pérdidas de memoria, aptitudes del pensamiento e incluso la capacidad para llevar a cabo las tareas más simples, entre otras funciones cerebrales.

Hay que decir que el Alzheimer no es parte de un envejecimiento natural y normal, sino que produce una serie de cambios anormales haciendo que mueran las células del cerebro, dificultándose la conexión entre ellas.

El hecho de que sea la más demencia más frecuente y que represente hasta el 70% de los casos de demencia, ha tenido como consecuencia que se asocie erróneamente envejecimiento a enfermedad de Alzheimer. No todos los ancianos sufren Alzheimer, ni la enfermedad de Alzheimer ocurre solamente en ancianos.

Esta enfermedad tiene una incidencia creciente a partir de los 70 años de edad. Es relativamente rara por debajo de los 65 años, aunque hay casos descritos con inicio en la juventud, y se denomina Alzheimer precoz.

La enfermedad fue descubierta por el Dr. Alois Alzheimer en 1906, quien estudió los cambios que había sufrido el tejido cerebral de una mujer llamada Auguste Deter que había muerto por una anómala y rara enfermedad mental en esa época (pérdidas de memoria, paranoia, comportamientos impredecibles, desorientación y problemas en el lenguaje). El Dr. Alzheimer examinó su cerebro y descubrió varias masas anormales -placas amiloideas- y bultos retorcidos de fibras -ovillos o nudos neurofibrilares.

La enfermedad de Alzheimer afecta a más 1,2 millones de personas en España y es una de las causas mayores de discapacidad. Afecta a las familias y a las personas que los atienden. Esta enfermedad plantea también muchos dilemas morales: la capacidad de decidir, el manejo al final de la vida y la distribución de recursos sociales y económicos… en definitiva, a la complejidad médica se añade la complejidad familiar, social, económica y política que esta enfermedad tiene.

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